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Éthanol

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Qu'est-ce que l'éthanol?

L'éthanol est un alcool composé d'oxygène, d'hydrogène et de carbone. Il est issu de la fermentation du sucre ou de la conversion de l'amidon que contiennent les céréales et d'autres matières agricoles ou agroforestières. Actuellement, au Canada, l'éthanol est essentiellement fabriqué à partir de maïs et de blé. L'éthanol peut être transformé pour diverses applications, par exemple en éthanol industriel ou en éthanol-carburant. La recherche technologique pour produire de l'éthanol à partir de produits non alimentaires progresse rapidement et atteindra bientôt l'étape de la commercialisation.

L'éthanol-carburant, qu'on appelle aussi parfois « essence-alcool », a été distillé et déshydraté de façon à obtenir un alcool anhydre à indice d'octane élevé. Toute l'eau doit en être enlevée parce qu'un mélange eau-alcool ne peut se dissoudre dans l'essence. L'éthanol-carburant est impropre à la consommation parce qu'on y ajoute une petite quantité d'une substance nocive telle que l'essence.

L'éthanol est mélangé à l'essence pour produire un carburant qui a des avantages écologiques, par rapport à l'essence. Il peut être utilisé dans les moteurs à essence fabriqués depuis les années 80. La plupart des véhicules à essence peuvent fonctionner sur un mélange consistant en essence et jusqu'à 10 p. 100 d'éthanol, et disponible à certaines stations-service à travers le Canada.

Certains véhicules sont conçus de façon à être alimentés spécifiquement par de l'essence à l'éthanol qui contient jusqu'à 85 p. 100 d'éthanol et au moins 15 p. 100 d'essence (carburant E-85). (Ce pourcentage d'essence est nécessaire pour faire démarrer le véhicule parce que l'éthanol pur s'enflamme difficilement par temps froid.) Il est impossible d'utiliser le carburant E-85 dans les moteurs à essence ordinaires. Toutefois, on peut utiliser, au besoin, de l'essence dans les moteurs conçus pour le carburant E-85. Actuellement, ce carburant est utilisé par des organisations qui ont de gros parcs automobiles, mais il n'est pas encore commercialisé au Canada.